GEORGE BENSON

- 5 avril 2020

[PODCAST]

Tout simplement l’un des plus grands guitaristes de l’histoire du jazz, George Benson est un musicien étonnamment polyvalent qui, grâce à ses talents d’expert, passe facilement du jazz pur et dur au R&B contemporain.

Doté d’un goût suprême, d’une belle sonorité de guitare ronde, d’une vitesse incroyable, d’un merveilleux sens de la logique dans la construction de solos et, toujours, d’une envie insatiable de swing, Benson a peut-être été inspiré par Charlie Christian et Wes Montgomery, mais son style est tout à fait personnel. Non seulement il joue brillamment le lead, mais il est aussi l’un des meilleurs guitaristes rythmiques, un soutien pour les solistes et un dangereux swing, en particulier dans un format soul-jazz. Mais Benson peut aussi chanter dans un ténor luxuriant et plein d’âme, avec des maniérismes similaires à ceux de Stevie Wonder et Donny Hathaway, et c’est sa voix qui s’est avérée plus commercialisable pour le public que sa guitare. Benson est l’équivalent à la guitare de Nat King Cole – un pianiste fantastique dont la voix douce et pop a fini par éclipser ses prouesses instrumentales sur le marché – mais contrairement à Cole, Benson s’est vu accorder suffisamment de temps après son passage dans les charts pop pour réaffirmer ses qualités de guitariste de jazz, ce qu’il fait toujours lors de ses concerts.

En fait, Benson a commencé sa carrière professionnelle comme chanteur, se produisant dans des boîtes de nuit à huit ans, enregistrant quatre faces pour le label X de RCA en 1954, et formant un groupe de rock à 17 ans tout en utilisant une guitare que son beau-père lui avait fabriquée. L’exposition aux disques de Christian, Montgomery et Charlie Parker l’a intéressé au jazz, et en 1962, l’adolescent Benson jouait dans le groupe de Brother Jack McDuff. Après avoir formé son propre groupe en 1965, Benson est devenu l’un des découvreurs de talents majeurs de John Hammond, enregistrant deux albums de soul jazz et de hard bop très appréciés pour Columbia et participant à plusieurs disques d’autres artistes, dont Miles in the Sky de Miles Davis. Il passe à Verve en 1967 et, peu après la mort de Montgomery en juin 1968, le producteur Creed Taylor commence à l’enregistrer avec des ensembles plus importants sur A&M (1968-1969) et de grands groupes et des combos de stars sur CTI (1971-1976).

Si les albums A&M et CTI ont certainement mérité d’être conservés et ont fait de Benson une star de la guitare dans le monde du jazz, le marché de masse n’a pas pris le dessus avant qu’il ne commence à mettre l’accent sur le chant après avoir signé avec Warner Bros. en 1976. Son premier album pour Warner Bros., Breezin’, est entré dans le Top 10 grâce à sa seule piste vocale, « This Masquerade », ce qui a donné lieu à une série d’albums à succès sur un mode pop à saveur R&B, culminant avec le Give Me the Night produit par Quincy Jones. Mais au fil des années 80, les albums de Benson sont devenus truffés de formules commerciales et de matériel de qualité inférieure, sa guitare étant presque entièrement reléguée à l’arrière-plan. Peut-être conscient de la futilité de courir après les hit-parades (après tout, « This Masquerade » était un heureux accident), Benson a inversé la tendance à la fin des années 80 pour enregistrer un bel album de standards, Tenderly, et un autre avec le groupe Basie, sa guitare étant désormais plus présente. Son travail à saveur pop s’est également sensiblement amélioré dans les années 90. Benson conserve la capacité de surprendre ses fans et ses critiques, comme son apparition télévisée éblouissante et idiomatique et sa date d’enregistrement avec Benny Goodman en 1975 en l’honneur de John Hammond, et sa maîtrise impressionnante du moment dans plusieurs festivals de jazz Playboy dans les années 80. Parmi ses derniers enregistrements, citons l’album Standing Together en 1998, Absolute Benson en 2000, All Blues en 2001 et Irreplaceable en 2004. Trois chansons de Givin’ It Up de 2006, enregistrées avec Al Jarreau, ont été nominées aux Grammy Awards dans des catégories différentes.

Benson a commencé à voir de nombreuses rééditions de son matériel de catalogue de ses années avec le producteur Creed Taylor sur Verve, A&M, et CTI, à partir de 2008. En 2009, il signe chez Concord et sort Songs and Stories pour le label ; il poursuit avec son premier album principalement instrumental en 35 ans intitulé Guitar Man en 2011. Deux ans plus tard, Benson a sorti Inspiration : A Tribute to Nat King Cole, avec des arrangements de Nelson Riddle et Randy Waldman. Un deuxième album hommage, Walking to New Orleans : Remembering Chuck Berry and Fats Domino, est arrivé en 2019.



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